Zones mortes : les régions océaniques à teneur réduite en oxygène existent depuis plus de 1,2 million d'années

Zonas muertas: las regiones oceánicas con contenido reducido de oxígeno existen desde hace más de 1,2 millones de años

¿Hay algo tan encantador y aterrador como el mar? Un baño en agua salada tiene el poder paradójico de aliviar el estrés y, al mismo tiempo, provocar un miedo tremendo. Después de todo, los océanos están llenos de vida y gran parte de ella la ignoramos por completo. Pero, ¿qué podría ser más inquietante que las regiones oceánicas repletas de criaturas desconocidas que se asientan bajo las olas? Respuesta: áreas sin vida en absoluto. Estamos hablando de las llamadas “zonas muertas”.

En los últimos años, los científicos se han preocupado cada vez más por estas áreas de agua hipóxica en el océano, donde los niveles de oxígeno son tan bajos que los animales marinos no pueden sobrevivir.

Las zonas muertas han ampliado su alcance hasta tal punto que ya no se limitan al océano: con la pérdida de oxígeno en los lagos se observa allí el mismo fenómeno que en los mares.

Zonas muertas regiones oceánicas con reducción

Las zonas muertas aparecen en ambientes acuáticos donde los organismos consumen oxígeno disuelto en el agua más rápido de lo que se repone. Créditos: John Moran, a través de Wikimedia Commons.

Investigadores de la Universidad de California en Santa Cruz (UC Santa Cruz) garantizan que este no es exactamente un problema nuevo. Un estudio reciente encontró que las zonas muertas, oficialmente llamadas Zonas Mínimas de Oxígeno (ZOM), en realidad han sido una característica recurrente del Océano Pacífico durante más tiempo de lo que nadie jamás imaginó, al menos alrededor de 1,2 millones de años.

Las áreas de hipoxia eran características regulares del Pleistoceno Pacífico.

Según Science Alert, el estudio, publicado en la revista científica Science Advances, analizó un antiguo núcleo de sedimento perforado en el lecho marino del mar de Bering en el Pacífico norte, donde se han identificado 27 casos distintos de zonas muertas. años. Esto indica que los episodios repetidos de hipoxia fueron una característica regular del Pacífico durante todo el Pleistoceno, la primera época del período Cuaternario y la sexta época de la era Cenozoica.

Se sabía que el final de la última Edad de Hielo (hace unos 12.000 años) coincidía con la hipoxia generalizada en el Pacífico Norte, cuando grandes eventos de calentamiento provocaron el derretimiento de la capa de hielo que envió grandes cantidades de agua dulce al océano.

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Pero, según la investigación de UC Santa Cruz, el sedimento central analizado revela que OMZ ya existía mucho antes de eso. Y más: según los investigadores, una transformación ambiental tan drástica ni siquiera era necesaria para que ocurriera el fenómeno.

«No se necesita una alteración importante, como el derretimiento de los casquetes polares, para que esto suceda», dijo la oceanóloga Ana Christina Ravelo, miembro del grupo de estudio. “Estos eventos hipóxicos abruptos son muy comunes en los registros geológicos y generalmente no están asociados con el derretimiento. Casi siempre ocurren durante períodos interglaciares cálidos, como el que estamos viviendo ahora ”, explica.

Algunos de los intervalos de la zona muerta duraron menos de mil años, mientras que en otros las condiciones hipóxicas persistieron durante unos 40 milenios. «No sabemos qué tan extensos fueron [fora do Pacífico Norte], pero sabemos que fueron muy intensos ”, dice Ravelo. «El sistema está preparado para que ocurra este tipo de eventos».

Las OMZ se atribuyen a menudo a la proliferación de algas nocivas, compuestas por organismos microscópicos que eventualmente se descomponen y se hunden en el fondo del mar. A medida que se hunden, la degradación bacteriana de la biomasa eventualmente consume oxígeno en el agua.

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Zona muerta costera a lo largo de la costa de Luisiana. Las floraciones de algas nocivas eliminan el oxígeno del sitio. Crédito: Permacultura

En las zonas muertas de hoy, la contaminación ambiental es en gran parte responsable del problema, y ​​los desechos de las actividades humanas (especialmente los fertilizantes agrícolas) fluyen hacia el océano. De esta manera, los arroyos sirven como fuente de nutrientes que atraen una gran cantidad de algas marinas dañinas.

Las temperaturas más altas del agua hacen que las zonas muertas sean más probables, al igual que las condiciones de circulación del océano. La líder del estudio, Karla Knudson, dice que también están involucrados otros factores. “Nuestro estudio muestra que el alto nivel del mar, que ocurre durante los climas interglaciares cálidos, contribuyó a estos eventos hipóxicos”, dijo Knudson, graduado en ciencias oceánicas de UC Santa Cruz.

Ella explica que durante las mareas altas, el hierro disuelto de las plataformas continentales inundadas puede transferirse al océano abierto y promover un crecimiento intenso de fitoplancton en las aguas superficiales.

Si bien estos hallazgos sugieren que las zonas muertas no son exclusivamente el resultado del mundo contaminado y calentado antrópicamente de hoy, es preocupante que la contaminación, las aguas más cálidas y el nivel del mar más alto sean solo algunos de los principales factores detrás de este fenómeno que puede asfixiar a los marinos. animales durante tantos miles de años.

Dichos datos del pasado del océano podrían convertirse en una visión inquietante de la escala de las zonas muertas futuras. Los científicos ya están prediciendo que los niveles de oxígeno continuarán disminuyendo en el océano global durante los próximos 1,000 años o más, lo cual es aterrador. «Comprender si el cambio climático está empujando a los océanos a un ‘punto sin retorno’ para la hipoxia brutal y severa que destruye los ecosistemas, las fuentes de alimentos y las economías es fundamental», advierte Knudson.

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