Des ingénieurs testent un prototype de réfrigérateur pour la nourriture des astronautes

Ingenieros prueban un prototipo de refrigerador para comida de astronautas

Los ingenieros de la Universidad de Purdue están probando un prototipo de refrigerador para que la comida de los astronautas sea de mayor calidad en futuras misiones. La investigación cuenta con el apoyo técnico de Whirpool Corporation, empresas de electrodomésticos; y Air Squared Inc., que fabrica compresores y otros componentes similares, además de la participación de la NASA.

Tradicionalmente, las limitaciones técnicas impiden que se lleve un frigorífico a misiones terrestres en el espacio. Por este motivo, la comida de los astronautas se enlata y seca, con una vida útil de unos tres años, pero sin mucha variedad ni sabor. Los ingenieros, sin embargo, están utilizando la microgravedad para crear un sistema de mantenimiento que puede conservar los alimentos hasta por seis años.

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La imagen muestra a dos ingenieros probando un prototipo de refrigerador para que la comida de los astronautas tenga más calidad en futuras misiones.

Los ingenieros Eckhard Groll (centro, abajo) y Leon Brendel (centro, arriba) interactúan con el prototipo de enfriador de alimentos que puede servir mejor comida a los astronautas. Imagen: Stephen Boxall / ZERO-G

Durante este mes de mayo se realizaron tres pruebas, evaluando el diseño de un frigorífico especialmente diseñado acoplado a una aeronave especial, que a su vez realizó 30 vuelos de microgravedad, cada uno de los cuales tuvo una duración aproximada de 20 segundos.

Según los datos recopilados hasta ahora, el experimento parece prometedor: el refrigerador funcionaba normalmente, como se esperaba, tanto en tierra como en microgravedad. Además, los ingenieros han determinado que no existe un mayor riesgo de fugas de líquido del dispositivo; este tipo de problema podría dañar el refrigerador o incluso inutilizarlo permanentemente.

«Queremos lograr un ciclo de refrigeración resistente a la gravedad cero que funcione dentro de las especificaciones normales», dijo Eckhard Groll, profesor y director de la facultad de ingeniería médica de la Universidad de Purdue. “Nuestros análisis preliminares muestran claramente que nuestro diseño permite que la gravedad tenga un impacto menor en este ciclo. «

En la práctica, el funcionamiento del frigorífico en el espacio es exactamente igual que aquí en la Tierra: enfriar y conservar los alimentos que contiene mediante un ciclo de compresión de vapor o gas frío (en este caso, freón). El problema es que el diseño de los refrigeradores comunes depende del aceite que pasa a través de los electrodomésticos para que funcionen.

Los líquidos, como todo lo demás, no se mueven en entornos de gravedad cero. Por lo tanto, simplemente meter un refrigerador en una cápsula no funcionaría.

El prototipo AirSquare no usa aceite para enfriar, lo que teóricamente elimina este problema. Básicamente, en lugar de gas, bombea líquido enfriado a un ritmo acelerado, lo que reduce los efectos de la gravedad.

También ayuda a que el dispositivo sea más o menos del tamaño de un microondas, lo que facilita su colocación en las estanterías de la Estación Espacial Internacional (ISS), que cuenta con un sistema exclusivo para acomodar dispositivos, denominado «Racks EXPRESS».

“El hecho de que los ciclos de refrigeración operen continuamente en microgravedad indica que nuestro diseño es un buen comienzo”, dijo Leon Brendel, candidato a doctorado en ingeniería mecánica en la Universidad de Purdue. «Nuestras primeras impresiones son que la microgravedad no cambia el ciclo de una manera obvia, cuando probamos su efecto en el refrigerador en el piso, girándolo e inclinándolo».

«Flotar con estas experiencias es similar a nadar, excepto que no tienes ninguna resistencia a tu alrededor y, al mismo tiempo, tienes que trabajar para obtener los datos que necesitas», dijo Paige Beck, estudiante de posgrado en ingeniería mecánica en el mismo Universidad. “Fue divertido, pero tuve que controlarme para no dejarme llevar.

Según ella, su parte del estudio consistió en permanecer inmóvil y estabilizado en lugares específicos y grabar las acciones de uno en un micrófono: «quedarse quieto» es una tarea simple para nosotros, los seres atrapados por la gravedad de la Tierra, pero en el espacio, donde no es así. Si existe, es un proceso complicado.

Los ingenieros aún tienen que probar el refrigerador durante algunas semanas más, y no estaba claro de inmediato si las pruebas adicionales involucrarían un vuelo real, con alimentos almacenados y astronautas operando el dispositivo.

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