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El robot gemelo europeo comienza a probarse en un «simulador de Marte» en Italia

Una réplica del rover «Rosalind Franklin», que volará al planeta rojo en 2022 como parte de la misión ExoMars de la Agencia Espacial Europea (ESA), se está probando en un «simulador de campo marciano» en Turín, Italia.

El robot «clon» se conoce como GTM (Ground Test Model) y será utilizado por el centro de control de la ESA para la formación de los operadores y el apoyo a la misión. El sitio de prueba simula varias condiciones que se encontrarán en la superficie de Marte, como el terreno rocoso y la pendiente del suelo.

Para que el comportamiento del GTM en la Tierra sea lo más parecido posible al de Rosalind Franklin en Marte, está sostenido por una estructura que soporta un tercio de su peso total (290 kg), simulando la gravedad marciana, que es un tercio de la gravedad en la Tierra.

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Los operadores de rover repetirán muchas actividades con el GTM, desde viajar por diferentes terrenos hasta usar sus instrumentos científicos. Las primeras pruebas fueron simples maniobras: moverse por diferentes superficies, enfrentarse a una ladera, una pequeña colina y un terreno lleno de rocas. En la cima de la colina, también se ordenó al rover que tomara una secuencia de fotos panorámicas.

La prueba allana el camino para actividades más avanzadas en los próximos meses. Una de las próximas pruebas es el control de trayectoria: es decir, el rover corregirá automáticamente las desviaciones inducidas por la topografía y la irregularidad del terreno para que estén a menos de 20 cm de la trayectoria programada.

Más tarde, se probarán funciones de conducción autónoma más avanzadas, con el rover utilizando recursos informáticos a bordo para evaluar la seguridad del terreno en sí.

El GTM también se utilizará en las próximas semanas para actividades de perforación. El rover ExoMars es único en la exploración de Marte, ya que será el primero en perforar 2 metros por debajo de la superficie marciana para recuperar muestras para su análisis en su sofisticado laboratorio a bordo.

Es más probable que las muestras subterráneas incluyan biomarcadores (indicadores de actividad biológica) porque la fina atmósfera marciana ofrece poca protección contra la radiación de la superficie. Comprender si alguna vez existió vida en Marte es una cuestión clave en la ciencia planetaria y es uno de los objetivos centrales del programa ExoMars.

La misión de ExoMars se divide en dos etapas. El primero, lanzado en 2016, colocó el satélite Trace Gas Orbiter (TGO), que analiza la atmósfera marciana, en órbita sobre Marte, e intentó llevar el módulo de aterrizaje Schiaparelli a la superficie, que probaría tecnologías para futuras misiones. Sin embargo, la comunicación con el vehículo se perdió un minuto antes de que aterrizara el 19 de octubre de 2016.

Modelo de prueba de Rosalind Franklin en el simulador de campo marciano en Turín, Italia.  Imagen: ESA

Modelo de prueba de Rosalind Franklin en el simulador de campo marciano en Turín, Italia. Imagen: ESA

La segunda etapa está programada para el 20 de septiembre de 2022, con el aterrizaje de Rosalind Franklin en Marte programado para el 10 de junio de 2023. Si todo va según lo planeado, será el cuarto vehículo robótico en la superficie del planeta, si se une a la curiosidad y la perseverancia de la Agencia Espacial de Estados Unidos (NASA) y Zhurong de la Agencia Espacial China (CNSA).

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