Le Méthane Identifié Sur La Lune De Saturne Pourrait Indiquer

El metano identificado en la luna de Saturno podría indicar vida

Se han identificado moléculas relacionadas con la producción de metano en Encelado, la sexta luna más grande de Saturno, lo que indica que el sitio puede tener signos de vida antigua, según científicos de la Universidad de Arizona.

El exterior helado de Encelado siempre ha sido objeto de especulación entre los expertos, que han teorizado que existe un océano oculto debajo de la corteza. Aunque esto nunca se ha observado directamente, ya se han observado erupciones de columnas de agua en toda la región.

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La ilustración digital muestra la producción de metano en Encelado, la sexta luna más grande de Saturno.  Los científicos utilizan este proceso químico para crear teorías sobre la posibilidad de vida en el satélite.

Encelado, la sexta luna más grande de Saturno, tiene procesos químicos que permiten a los científicos teorizar la presencia de vida en el satélite. Imagen: Catmando /

Al volar sobre estas columnas y recolectar muestras de su composición química, la sonda Cassini identificó altas concentraciones de moléculas asociadas con un proceso de ventilación hidrotermal (nombre dado a la fuga, a veces violenta, de líquido o gas para aliviar la presión de las acumulaciones en el fondo del océano ). Más específicamente, las moléculas de monóxido de dihidrógeno, dióxido de carbono y metano.

“Queríamos saber: ¿podrían los microbios terrestres que ‘comen’ hidrógeno y producen metano explicar la cantidad sorprendentemente grande de metano detectada por Cassini? Preguntó Regis Ferriere, profesor asociado del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Arizona. “La búsqueda de estos microbios, llamados ‘metanógenos’, en el fondo del océano de Encelado requeriría misiones de buceo profundo extremadamente difíciles, que no están a la vista durante al menos varias décadas en el futuro. “

Ante esto, Ferriere, que co-firmó un estudio con su equipo, tomó un camino diferente: crearon modelos matemáticos que calculan la probabilidad de varios procesos conocidos -incluida la metanogénesis (nombre del proceso de producción microbiana de metano) – para explicar el datos. obtenido en la luna de Saturno.

La conclusión fue ambivalente: por un lado, existe la posibilidad de que la información recopilada sea consistente con las actividades de ventilación hidrotermal desencadenadas por microbios. Por otro lado, el proceso puede no involucrar formas de vida directas, pero ocurren de manera diferente a lo que se observa en la Tierra.

En resumen: puede que no sea “vida” como la definimos. Pero si es así, hay un proceso muy parecido a la Tierra que podría explicarlo todo.

Aquí, las actividades hidrotermales ocurren cuando el agua de mar desciende al fondo del océano, fluye a través de la roca que se encuentra debajo y se encuentra con una región caliente, como el magma, por ejemplo, antes de ser nuevamente “escupida”. El vulcanismo incluso tiene un nombre para él: “fumarolas”, que son las aberturas en la tierra que permiten esta liberación de objetos, líquidos o gaseosos, aliviando la acumulación de presión.

Una foto del fondo del océano muestra una fumarola negra

Un ejemplo de un fumador negro en la Tierra: la reacción hidrotermal es impulsada por bacterias que devoran componentes químicos y expulsan metano. Imagen: Wikimedia Commons / Reproducción

En este proceso, se produce la producción de metano por medios microbianos: las bacterias utilizan el hidrógeno como fuente de energía para “comer” los elementos químicos presentes, iniciando la metanogénesis.

La diferencia: aquí este proceso suele ser más lento. En Encelado, es más rápido.

El experimento propuesto por los científicos busca evaluar con precisión la probabilidad de que este mismo proceso ocurra en el océano supuestamente oculto de la lejana luna. Y los resultados fueron interesantes: la conclusión del equipo fue que cualquier reacción abiótica, es decir, una que no dependa de organismos vivos para ocurrir, sería insuficiente para explicar los datos recopilados por la sonda Cassini.

Solo queda una opción: algunas formas de vida, las bacterias de metanogénesis, por ejemplo, podrían apuntar a estas reacciones de alta velocidad, lo que explicaría el gran volumen de metano identificado en las muestras.

“Por supuesto, no estamos afirmando que exista vida en el océano de Encelado”, dijo Ferriere. “En cambio, queremos comprender la posibilidad de que los respiraderos hidrotermales lunares de Saturno sean un entorno habitable para los microorganismos terrestres. Es probable que los datos de Cassini respondan eso por nosotros, dependiendo de nuestros modelos.

Sin embargo, el científico dice que la posibilidad de vida no se puede descartar todavía, ya que la metanogénesis, que requiere vida bacteriana, sigue siendo la única explicación para todo el metano que se ve en la luna de Saturno. “Para rechazar la hipótesis de la vida, necesitaremos más misiones en el futuro”, comentó.

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